La lampe à lave est devenue l’un des symboles les plus connus des années psychédéliques des années 60 : une décennie de manifestations contre la guerre, de luttes pour les droits civiques, d’assassinats politiques choquants et d’exploration frénétique de l’espace. Ses liquides lumineux, en forme de sablier tourbillonnant, font autant partie de l’esthétique hippie que les vêtements tie-dye et les couronnes de fleurs.

Les fluides contenus dans une lampe à lave sont constitués d’un mélange d’huile et d’eau. La formule spécifique peut varier, mais des ingrédients tels que le glycérol, l’acétone et le colorant alimentaire sont souvent ajoutés au mélange. L’aspect caractéristique de la lampe à lave vient de la façon dont ces fluides interagissent. La phase aqueuse (eau) est généralement plus lourde que la phase huileuse (cireuse), elle coule donc au fond. L’ampoule nichée dans la base de la lampe réchauffe la cire, la faisant se dilater et devenir plus légère que la phase aqueuse. Cela fait monter les gouttes vers l’ampoule, puis refroidir et retourner au bas de la lampe.

Ce phénomène physique, connu sous le nom d’instabilité de Rayleigh-Taylor, donne à la lampe à lave son attrait unique. Mais c’est aussi ce qui rend l’appareil peu respectueux de l’environnement. Les matières premières nécessaires à la fabrication d’une lampe à lave nécessitent l’extraction et le raffinage de minerais dans le monde entier, la combustion de combustibles fossiles pour le transport et la distribution, ainsi que l’énergie utilisée pour la fabrication, l’assemblage et l’élimination des déchets.

Les ondulations de la lampe à lave ont longtemps été comparées à une convection lente dans le manteau terrestre, mais ce n’était au mieux qu’une vague explication en agitant la main. Imre Janosi, physicien à l’Université Lorand Eotvos en Hongrie, voulait savoir exactement comment fonctionnait la lampe à lave. La question innocente de sa fille adolescente l’a lancé dans une quête expérimentale pour sonder la physique de cette nouveauté emblématique.lampe à lave

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